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Alma de Estrellas

Un telescopio de alta precisin recin instalado en el Llano de Chajnantor, Chile, a 5.000 metros de altura, escruta el cosmos para desentraar sus misterios. Su nombre es ALMA y, aunque no est an en plena operacin, ya convoca a astrnomos del mundo entero.

Son 66 antenas que apuntan al unsono a un cielo casi siempre despejado, azul intenso de da y lleno de estrellas en su versin nocturna. Podra ser una imagen surrealista en la aridez solitaria del desierto de Atacama, digna de un cuento de H. G. Wells. Pero result ser el lugar ms apropiado para construir un telescopio de ltima generacin, que permite analizar las seales que llegan desde las estrellas, planetas y otras galaxias lejanas. As lo determinaron los cientficos que estuvieron una dcada buscando la locacin del megaproyecto, inaugurado en el mes de marzo. Despus de mucho rodeo y una odisea para distribuir las antenas de ms de 100 toneladas sobre la tierra seca del Llano de Chajnantor, a 5 mil metros de altura, ALMA logr abrir los ojos.
Todo lo que viene pasando desde el Big Bang en adelante se podr ver como nunca antes desde este observatorio. Cmo nacen las estrellas? Hay planetas nuevos? Esos son algunos de los secretos que ALMA espera develar.

Todo por el cosmos
Fue necesario que se asociaran las voluntades y capitales de varios pases para dar luz al proyecto. Estados Unidos, Europa y Japn fueron los principales gestores que se sumaron al pas anfitrin, Chile. Se calcula que ya se han invertido cerca de u$s 1.300 millones, y esto recin empieza.
Sobre el nombre elegido, ALMA, tiene un significado menos romntico de lo que parece: es la sigla en ingls de Atacama Large Millimeter/submillimeter Array. Se refiere a su capacidad tcnica para llegar a las zonas ms remotas, oscuras y fras del universo, al captar longitudes de ondas milimtricas y submilimtricas, adonde los telescopios pticos e infrarrojos que se usan normalmente no pueden ni asomarse. Cada antena recoge la radiacin proveniente del espacio y la enfoca a un receptor. Despus, todas esas seales son enviadas a una supercomputadora especializada, capaz de realizar 17 mil millones de operaciones por segundo. Las antenas pueden desplazarse montndolas en camiones y situarse en diferentes configuraciones, con una distancia de entre 150 metros y 16 kilmetros. Es decir, que el radio de observacin es incalculable, un verdadero zoom sobre el cielo.
Desde la inauguracin, el centro de operaciones de ALMA recibi ms de 900 proyectos de astrnomos de todo el mundo, deseosos de probar el potente telescopio. Por ahora, pudo aceptar solo un centenar para los primeros nueve meses. Esto representa un nivel de demanda que no tiene precedentes en ningn otro telescopio terrestre o espacial, seal Lewis Ball, subdirector del observatorio.
Los proyectos ganadores ya tienen nombre y apellido y peculiares objetos de estudio: AU Microscopii, una estrella que se encuentra a 33 aos-luz de distancia, Sagittarius A, un agujero negro supermasivo que tiene cuatro millones de veces la masa del sol y Himiko, una galaxia muy distante que cada ao genera estrellas equivalentes a unos 100 soles y que est rodeada por una nebulosa gigante y brillante. En definitiva, asuntos incomprensibles para la mayora, pero tan esenciales como el origen del universo y la vida misma.

ALMA se encuentra todava en construccin y por el momento no recibe visitas, pero tienen previsto hacerlo cuando el observatorio se encuentre en plena operacin, a comienzos de 2014. Mientras, hay que conformarse con las imgenes en vivo disponibles en la web, desde el conjunto central de antenas en el llano de Chajnantor.



DATOS TILES
Carretera CH 23, Km 121.
San Pedro de Atacama.
T: (0056-2) 2467-6416.
www.almaobservatory.org

Nota publicada en revista Lugares 205.