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De la Puna a los Valles

Llegar a las Salinas Grandes desde San Antonio de los Cobres es la primera meta de este recorrido de altura que sigue el camino del Tren a las Nubes y trepa hasta Susques, en Jujuy. La segunda es bajar por la RP 40 para concluir en Cachi, nuevo polo vitivincola salteo. Si estuviste en alguno de estos lugares o hiciste parte del recorrido? Contanos tu expeiencia.

Bodega Isasmendi. Autor: Denise Giovaneli

Campo Quijano es el punto preciso donde el apacible Valle de Lerma concluye y el territorio altivo de las montaas comienza a manifestarse. A la mansedumbre de los cultivares de la planicie se antepone la irregularidad de la geografa de la Quebrada del Toro, por la que discurre el ro homnimo. Terrenos flojos y lluvias intensas en verano dificultan los planes de andar por ac sin correr riesgos; en una parte del camino se ve cmo la ladera del cerro llega prcticamente a cubrirlo. Ah abajo hay un camin enterrado hace dos aos; le cay un alud encima justo cuando pasaba, nunca pudieron sacarlo. El comentario lo hace Federico Norte, compaero de ruta de LUGARES desde hace 15 aos, el gua con mayor experiencia para explorar secretos y senderos norteos. Ahora el camino nuevo que se est haciendo va por el lecho del ro, comenta.

La huella del ferrocarril
Campo Quijano no slo es un hito geogrfico bisagra que le vali el apodo de Portal de los Andes. En esta villa que celebra su aniversario a lo grande porque fue fundado un 9 de julio (el de 1921), tambin descansan los huesos de Richard Fontaine Maury, el ingeniero norteamericano que dise el Ramal C-14 del Ferrocarril Belgrano Salta-Socompa.
Nacido en Filadelfia el 18 de diciembre de 1882, lleg a la Argentina en 1902, cuatro aos despus de recibirse de ingeniero, contratado para el desarrollo de los ferrocarriles. El gobierno de Don Hiplito impulsaba el proyecto de un ferrocarril que partiera la Argentina, cruzara la cordillera por Huaytiquina y llegara a Antofagasta, en el Pacfico. Maury se entusiasm y luego de una dcada de intenso trabajo, un interventor del gobierno golpista de Uriburu lo apart del proyecto. En la prctica Maury no lleg a ver los ltimos resultados de su obra, pero sta ya haba alcanzado los hitos del ramal: los dos zigzags de El Alisal y Chorrillos y el viaducto de La Polvorilla.
Este ingeniero excepcional falleci en Crdoba el 10 de junio de 1950. Su cuerpo estuvo mucho tiempo en la morgue sin que nadie lo reclamara. Por fin, alguien lo reconoci y se dispuso su traslado a Campo Quijano, donde descansa, desde 1957, al pie del monolito, junto a las vas del Tren Trasandino del Norte.
En el zigzag de El Alisal, el tren de trocha angosta sube 50 metros. Cerca de la inestable zona de El Candado se ven las vas del Ramal C14; abajo, un pequeo cementerio guarda los restos de los obreros que perecieron durante su construccin. Hasta Puerta de Tastil, el camino sigue el trazado de las vas y flanquea, a su vez, el lecho del ro, a travs de un paisaje severo, gris pizarra, de cardones.
El segundo zigzag est en Chorrillos, por encima de los dos mil metros. Tres tramos componen el zigzag: por el que llega, por el que retrocede y por el que puede seguir. La altura mxima la alcanza en Abra de Chorrillos (4.475 msnm), un poco ms adelante del Viaducto de La Polvorilla, punto final del recorrido del Tren a las Nubes.
Incamayo es un paraje generoso de lamos, por la gracia del ro del mismo nombre que baja de la montaa y tributa en la corriente del Toro. Aqu empieza el asfalto, y el cielo, a mostrarse.
Yacoraite es una expresin de colores intensos, capa geolgica de final del cretcico que va del norte argentino al sur del Per.
Poco antes de Ingeniero Maury (rea conocida como el Glgota), sale un camino que en un trekking de cinco horas llega hasta Incahuasi, las ruinas del Silln del Inca; es uno de los programas que Federico Norte organiza.
En Puerta Tastil se acaba el ro Toro. Ms adentro estn las nacientes del ro Rosario, y si se toma el camino de la RP 79 hacia la frontera con Jujuy, antes del paraje de Tres Cruces se puede acceder a la belleza oculta de las lagunas del Toro, reino lacustre a 3.350 metros de altura en cuyo interior flotan unos enormes juncales circulares y nadan zambullidores de pico celeste.
Puerta Tastil es una conclusin de caminos donde ro, ferrocarril y ruta se separan. Nosotros seguiremos rumbo a San Antonio de los Cobres por la RN 51, que luego contina hasta el fronterizo Paso de Sico.
En el horizonte despunta el Nevado de Pao.

El otro Alfarcito
Nada que ver con el Alfarcito jujeo. En ste reina el espritu del Padre Sigfrido Moroder, Padre Chifri para los parroquianos, a quien le deben algo ms que la enseanza del catecismo con tteres. Haba aprendido a volar en parapente; un da se estrell y qued paraltico, pero se recuper. Fund un colegio secundario que en marzo de 2010 empez su actividad y funciona con un eficaz sistema de energa limpia.
El espacio para los artesanos que se abre junto a la iglesia tambin es logro del Padre Chifri, al que hubo que despedir de este mundo demasiado joven. Est enterrado en la iglesita del pueblo, hoy restaurada. Una lpida de madera resume su corta aunque muy fructfera vida terrenal con su nombre y las dos fechas esenciales: 1965-2011. Por encima de su memoria, se extienden los listones angostos de madera de cardn y caa del cielorraso de este templo dedicado a San Cayetano.

Santa Rosa de Tastil
La razn para detenernos aqu no es la iglesia de fachada de piedra que le pone su nota de color rosado al pueblo, ni el arroyo de aguas someras que le pasa al lado, sino la impresionante rea arqueolgica que se guarda ah noms, a un tranco de pulga del Tastil actual, surgido hace 153 aos. Un breve trekking basta para localizar, en lo alto de un cerro, los asombrosos vestigios de una antigua ciudad prehispnica que data de los siglos XIV y XV. El campo cubre 12 hectreas de piedras reordenadas que, en diversos niveles, delimitan espacios habitacionales, reas pblicas, recintos funerarios, calzadas, etctera. En 1997 se lo declar Monumento Histrico Nacional.

Cuesta arriba
Un rebao de llamas no es tal en el Norte: ac se llama tropa. Las vemos pastorear en una vega, camino al Abra Blanca, la parte ms alta del camino, a 4.080 msnm. Enfrente, el Nevado del Acay muestra su soberbia figura. Otro pico nevado: el Qewar, donde los huacaleros encontraron una momia; como tena hielo alrededor, aplicaron dinamita y le volaron la cabeza. La muerte siempre llama dos veces.
En Muano se evidencian las ruinas de la estacin del tren. Aqu el asfalto se acaba y lo que sigue son 20 km de ripio que, segn Fede Norte, est previsto que se asfalten. Atravesamos una zona de volcanes negros: los extintos Negro de Chorrillos y San Gernimo.
Hasta 1943, la Puna que era territorio nacional perteneci a la Gobernacin de Los Andes y San Antonio de los Cobres fue la ciudad cabecera. Ese ao se dividi la regin en tres partes: una para Jujuy (Susques), otra para Salta (Pastos Grandes) y otra para Catamarca (Antofagasta). Toda la Puna abarca 90 mil km2.

La otra puerta de las Salinas Grandes
Antes se iba por la ex RP 40 (ahora RP 79), entrando a Jujuy por Tres Morros. Ahora nuestro gua lo hace por la RP 38 que va a Cobres; llega al paraje de Tipn para meterse a la derecha y llegar, cinco kilmetros mediante, a la planicie de sal.
Nadie a la vista, salvo esos burritos negros con sus aureolas grandes y blancas alrededor de los ojos, hermosos. A la derecha, el Nevado de Chai; un poco ms adelante, una tropa de llamas y despus, el silencio eterno de las cruces en el cementerio de Esquina de Guarda.
Pasado el cartel de Tipn, Fede toma un camino que se hace evidente slo al rato. Sabidura de baqueano.
El preludio de las salinas es un crujir de cortezas de tierra y sal. Una breve cadena de cerritos invita a ser trepada para otear el salar desde lo alto. Otra es la visin del salar desde ac. El paisaje circundante se muestra cargado de ocres rojizos. Ms tarde enfilamos sal adentro, donde la blancura no tan blanca del suelo seco cede con facilidad a nuestras pisadas.
Esta incursin completa el mapa de las Salinas Grandes, 525 km2 que se extienden como una gran lengua en direccin noreste-suroeste entre las provincias de Jujuy y Salta. Aqu el salar se revela prcticamente intocado; es lo opuesto al escenario jujeo, donde se llevan a cabo los trabajos de extraccin de la sal, pasan turistas y se asientan puestos de artesanos junto a la ruta.

Al encuentro de la RN 52
No entraremos en Cobres, ya sumido en sombras. Pueblito de origen jesutico, declarado Patrimonio Histrico Municipal, Cobres pertenece a La Poma, y es el ncleo urbano ms importante en medio de esta inmensidad silenciosa, deshabitada en apariencia.
S, en cambio, entramos en Rangel, paraje fantasma de improbable encuentro con algn ser humano. Todo se reduce a tres unidades de viviendas, la plazoleta Padre: Leopoldo Lench y una iglesia con la llave puesta por fuera. Su altar est revestido con azulejos, como si fuera una cocina o un bao.
Un atardecer de gloria precede nuestro viaje rumbo a otras montaas, las que ya en territorio jujeo resguardan la existencia de Susques, a unos 35 km del encuentro de la 38 con el asfalto de la 52. A la derecha, corre en sentido contrario el ro de las Burras.
Susques es un punto de comunicacin clave de la Puna. Hacia el oeste, la RN 52 lleva al Paso de Jama, la va directa a San Pedro de Atacama. Hacia el norte, la 40 arrima al rosario de pueblitos del lejano oeste puneo, y hacia el sur, por la misma 40 se llega a San Antonio de los Cobres.
Susques amanece difana. Un fro casi de primavera atraviesa la piel en clave de mil agujas heladas e invisibles. No hay tiempo para ir a visitar la iglesia, de 1598, que hasta las dos de la tarde suele permanecer abierta.
Por la RN 40 enfilamos hacia el Viaducto de La Polvorilla. Un casero junto al camino amerita la foto que testimonia esa unidad asombrosa de adobe y paisaje. Los cursos de agua estn congelados y as seguirn hasta los das del deshielo, cuando les toque hacerse rumor urgente sobre el lecho pedregoso. La geografa irregular que nos rodea parece recortada y colocada contra el cielo, violceo y puro. En la Puna, la atmsfera es una esfera de cristal donde formas, colores y volmenes parecen potenciarse. Y es, al mismo tiempo, un fatalismo irremediable: no se puede respirar de ms porque no hay con qu.
En la camioneta se expande el olor de las hojas de coca y del mate caliente, mientras suena la msica del grupo Dead Can Dance. A una distancia incierta, resplandecen las nieves del Qewar.

El descenso
Huancar tiene un mirador bizarro y un va crucis acorde. Hay ropa colgada y gente desperezada hace rato. Su nombre podra significar duna de arena (de las montaas), a despecho de la redundancia. En la escuela Eduardo Calsuca N 5 los chicos estn tomando su colacin. Despus habr festejo porque hoy es el da del maestro.
Pastos Chicos tiene un cartelazo con la leyenda La estrella que nace y a rengln seguido, una larga lista de servicios, incluido Telecon (as, con ene). Tambin en la Escuela N 195 hay algaraba a lo grande. Los maestros, que son muchos, lucen sombreros sofisticados y coloridos adornos.
El Tuzgle (5.450 msnm) nos precede. En este lado del mundo, la yareta ya cedi terreno a la tola, eficaz combustible vegetal.
Sey es el ltimo pueblo de Jujuy, a 4.001 msnm. Nos adentrarnos en el Can del Tuzgle, un paisaje extrao erizado de grandes rocas partidas; es roca de ceniza volcnica compactada y tallada por el agua que, al congelarse, la quiebra en pedazos descomunales.
En la frontera con Salta finaliza la 40 de los jujeos, en palabras de Fede Norte. Lo que sigue aade no es la 40 para Salta; de hecho, no est mantenido el tramo siguiente que llega hasta San Antonio de los Cobres. Para los salteos, la ruta NO debe pasar por el viaducto sino que tiene que salir de la 51. Punto.
Bordeamos una vega bellsima y seguimos por un camino minero de cornisa, acompaando la bajada de un ro ahora inexistente, en lo que es una mina de cobre abandonada.
Aparece la figura inconfundible del viaducto, y all atrs se vislumbran las alturas del Nevado del Acay (5.716 msnm) y ms atrs, las del San Miguel. Ninguno de los dos son volcanes.
El viaducto de la Polvorilla es, qu duda cabe, una obra grandiosa e inverosmil, un triunfo de la ingeniera que excede la compresin de los hombres y que sin embargo se revela empequeecida en la escala de la Puna, como si un juguete de gigantes fuera. Y dan unas ganas de trepar la solidez de su frrea estructura

Almuerzo y al Abra del Acay
Transitamos los dominios de la minera Concordia y sus ruinas. La ruta la trazaron sobre un cementerio que qued partido al medio. Otras ruinas aparecen: las de las termas Pompeya.
Entramos a San Antonio de los Cobres por atrs, es decir por el acceso oeste (RP 51), mucho ms interesante que entrar por el este, con tanta vivienda Fonavi a modo de recepcin.
La antigua aduana es hoy sede de la FM San Antonio, cadena de xitos (sic).
Almorzamos muy bien en La Esperanza, hospedaje y comedor abiertos hace dos aos. Sergio es el dueo, que adems trabaja de mozo en el otro hotel de San Antonio; igual que Domingo Puca Sunday para los amigos, 20 aos sirviendo en la Hostera de las Nubes. Sunday la supo hacer; tiene una sper Ranger 4 x 4 cero kilmetro y un camin con el que sale a vender electrodomsticos por los pueblos.
Camino al Abra del Acay se ven retazos del camino del inca, guanacos, una tropa de vicuas corriendo en crculo. Una vez arriba, hay que apechugar con el soroche y la furia de todos los vientos, con la que no pudo el mega cartel de vialidad que yace tumbado, cuan grandote es, sobre los 4.985 metros del abra.
Un tramo del camino del inca se une a la ruta (la original y verdadera 40!) que en su descenso descubre panormicas maravillosas. Nunca visto montaas tan bellas, de las que afloran regueros de colores minerales, entrelazados con una abundancia providencial de pastos como slo madre Natura sabe componer.
El agua que escurren estas cumbres forma las nacientes del ro Calchaqu. A medida que descendemos por el estrecho camino de cornisa, el colorido del paisaje se intensifica. En el horizonte irregular asoma una porcin del macizo del Nevado de Cachi.
Hay humo en el paraje El Saladillo. Un lugareo va por el campo transportando fuego, alegora de Prometeo. Del rebao de cabra y sus pastoras Bernarda y su hija Nicolasa inferimos la posibilidad de comprar queso, y tenemos suerte: nos la trae Samuel la horma, dos kilos por la que pagamos $60. Huele fresco y apetitoso.
Mientras reiniciamos el andar, un rebao de ovejas nos devuelve lo ms parecido a una imagen bblica, embellecida por la tola seca.
La tarde nos acerca a los pagos de Eulogia Tapia, que en el momento de pasar no la encontramos. Famosa esta coplera a la que Cuchi Leguizamn y el Barba Carlos Castilla inmortalizaron en la zamba La Pomea, tan dulcemente interpretada por Mercedes Sosa.
En 1930, un terremoto destruy La Poma original y un alud complet la catstrofe que se cobr la vida de 55 personas. As naci La Poma nueva, poblado ni fu ni fa que cuenta con los servicios bsicos del hospedaje y comedor El Acay.
La Poma vieja quiere repoblarse y es lo que se est impulsando: ya hay cinco familias reubicadas. Ms linda que la nueva, guarda un encanto de adobes aosos y callecitas de tierra apisonada. La nota bizarra la da la plazoleta; all, sobre un pedestal se apoya una especie de querubn sin brazos y dos colas de pez por piernas, todo l pintado de plateado.

Quedarse en Cachi
Quin iba a decirlo: en el supermercado que se instal en la zona de los barrios ms nuevos, se anuncian clases de ingls para atender mejor al turista.
Sergei Marusik es un joven artesano ruso que talla piezas en madera y plata, inspiradas en diseos de la cultura celta; lo hace en un local que est al lado del hotel boutique El Cortijo, joyita de los Valles propiedad del cirujano plstico Gustavo Bergesi. En el pequeo dominio de Sergei tambin se exponen y venden piedras pintadas de Susana Teyssier, artesanas en plata de Sandra San Martn que recrean diseos andinos (en especial de la cultura Santa Mara, afn al rea de Cachi) e incluso botellas de tinto Miraluna, el novel vino que elaboran en la bodeguita del complejo de cabaas homnimo, en el paraje La Aguada. Son dos hectreas de viedos, la mitad de uva Malbec, hectrea de Merlot y de Tannat.
Claudio Otaegui abri un hostel justo a la vuelta de la esquina donde tiene su restaurante Viracocha, espacio gourmet de Cocina de altura. En un pueblo donde hasta ayer no se poda aspirar ms que a las empanadas de queso o de carne, al tamal y a la humita (que tambin preparan en Viracocha), contar con una propuesta de platos norteos revisitados y aggiornados en sus preceptos, es un bienvenido sntoma de cambio.
Adems, a Claudio le cabe el mrito de haber sentado las pautas de la cocina de Catalino, otro espacio gourmet notable. Es el restaurante de El Cortijo, cuya cocina maneja Chela Armoa desde 2009, lugarea inspirada y bien entrenada en el manejo de los fuegos. Ac hay delicias de buena estirpe que se resuelven con estilo, productos provenientes de la finca propia y la sensibilidad de Chela. Una maga.
En Cachi pasan cosas. En las afueras, el suizo Werner Jaisli construy una serie de enormes estrellas de piedra de trazado perfecto, por mandato de sabios extraterrestres. Lo hizo en un lugar donde convergen ciertas fuerzas csmicas que posibilitan el contacto con otros seres, al que denomin Campo Esperanza. l vive all en un cubculo circular bajo tierra, donde nada ms caben su larga figura, una mesita con una silla y el catre donde descansa. Jaisli, que antes se encargaba producir y montar escenografas para conciertos de rock, abandon esa existencia de vrtigo sin tregua y cuando lleg a Cachi decidi anclar en este nuevo polo energtico. Los relatos de sus experiencias no tienen desperdicio.
Cachi ya es parada obligada en el recorrido de los Valles Calchaques. Micros tursticos, viajeros autosuficientes, mochileros... Las calles del corazn antiguo lucen repintadas, se restauran casas, las esquinas se reaniman con bolichitos de joven gestin y as. Los dos edificios emblemticos, la iglesia de San Jos de Cachi y el Museo de Arqueologa Don Po Pablo Daz, tambin reflejan en su cuidado aspecto los efectos del cambio.
En el mencionado hotel boutique del cirujano Vergesi (que antes fue su casa familiar), las reformas estn a pleno a partir del rediseo de algunas de sus habitaciones y el proyecto de nuevos servicios, como el de la piscina climatizada y el de la boutique de arte que da al patio.
Apenas recibido, Vergesi se instal en Cachi y entonces sola recorrer la zona a lomo de burro. Fue mdico, partero, todo lo que hizo falta ser. Hoy su mundo privado en Cachi es una reliquia arquitectnica del 1600 prxima a la plaza; esa casa, magnficamente ambientada y rediseada por dentro, es una de las ms antiguas del pueblo, cuyas puertas se abren an con sus enormes llaves originales.
Hace dos aos abri al pblico la Bodega Isasmendi, de la finca de Ricardo Isasmendi y Silvia Bonnal. Seis hectreas de viedo, sobre todo de uva Malbec, a cargo del salteo Martn Cardoso, y la curadura del enlogo Jean Paul Bonnal (padre de Silvia) dan como resultado un tro de vinos (dos tintos Cellarius y Jean Paul Bonnal y un mistela) que es posible degustar salvo el JPB al final del recorrido.
En la galera de la casa hay una foto de poca del primer mdico que tuvo Cachi, el doctor A. Hoyvaard, que posa con Juan Carlos Dvalos, el poeta de Salta. Hoyvaard tambin fue el primero en escalar el Nevado de Cachi.
De a poco, las vias van extendiendo su dominio de pmpanos y racimos ubrrimos en la aridez de estos pagos, un fenmeno que inici hace una larga dcada Payo Durand, pionero de la vitivinicultura cachense.
Cachi da para quedarse.

Ms del norte: La Puna / 10 lugares donde parar en las rutas del norte / Salta ida y vuelta / 4 imperdibles jujeos

Por Rossana Acquasanta. Nota publicada en Revista Lugares 202.